Un colmillo de mamut aislado a más de 3.000 metros de profundidad

Hace dos años, un equipo de investigadores se encontró con un colmillo de mamut frente a la costa de California, a más de 3.000 m de profundidad. El trabajo de datación e identificación aún está en curso, pero ya tenemos algunas certezas.

Un descubrimiento increible

Hace varios miles de años, una joven mamut se dedicaba a sus asuntos cerca de lo que se convertiría en la costa central de California, cuando su vida llegó a un final prematuro. Aunque murió en la tierra, su cuerpo finalmente terminó en el Océano Pacífico. Llevada por las corrientes, ha derivó más de 250 km antes de hundirse más de 3.000 metros por debajo de la superficie del agua, cerca de un monte submarino.

De este cuerpo, hoy no queda mucho, excepto un poco de marfil. Hace dos años, los científicos del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey se encontraron con uno de los colmillos del animal. En ese momento, estaban investigando la presencia de nuevas especies de aguas profundas frente a la costa de Monterey, California, utilizando un ROV.

Intrigados por su increíble descubrimiento, la tripulación rápidamente intentó recuperar el objeto. Para su consternación, la punta del espécimen en forma de cimitarra se hizo añicos. Los investigadores finalmente recogieron este pequeño trozo de marfil y dejaron el resto atrás. Luego, análisis rápidos de laboratorio confirmaron que de hecho se trataba de un colmillo de mamut.

El descubrimiento de tal espécimen en las profundidades del mar es muy inusual. De hecho, si se han encontrado algunos especímenes en aguas poco profundas, especialmente en el Mar del Norte, los colmillos y otros restos esqueléticos de criaturas prehistóricas han más bien tienden a estar en las profundidades del subsuelo o en el permafrost cerca del Círculo Polar Ártico.

adn de mamut
Crédito: Beth / Zaiken / Centro de Paleogenética

Una joven que murió hace 100.000 años.

Gracias al trabajo de Katherine Louise Moon de la Universidad de California, los investigadores también pudieron extraer algo de ADN de esta pieza de marfil y determinar que se trataba de una mujer. Los investigadores ya lo sospechaban. La forma y el tamaño del colmillo eran de hecho características de un mamut hembra joven.

Hace unos meses, los investigadores comenzaron una segunda expedición, esta vez con el objetivo de recoger el resto del colmillo. En el sitio, a una profundidad de más de 3.000 metros, se tomaron fotos y videos para crear un modelo 3D en caso de que la estructura se rompiera durante el intento de recuperación. Al final, las operaciones fueron un éxito. Como informa Annie Roth para el NY Times, el colmillo se encontró y se recuperó en poco menos de dos horas.

De vuelta en el laboratorio, Steven HD Haddock y su equipo en el instituto midieron, limpiaron y fotografiaron la muestra. También usaron una sierra de alambre para cortar una nueva pieza del colmillo, lo que le permitió al Dr. Moon tomar muestras de su tejido más interno y, por qué no, suficiente ADN para determinar las especies involucradas, así como su linaje. Por ahora, estos trabajos de identificación aún están en curso.

Otro investigador, el Dr. Blackburn, se centró en la desintegración del material radiactivo en las muestras máximas recuperadas en 2019 en un intento de fechar el colmillo, que medía aproximadamente un metro de largo. Según su estimación, el animal habría un poco más de 100.000 años.

Tenga en cuenta que estos resultados aún no han sido revisados ​​por pares y, por lo tanto, no son definitivos, pero podrían ayudar a responder algunas preguntas.

colmillo de mamut
Katherine Moon, el Dr. Haddock y Daniel Fisher examinan un fragmento del colmillo. Crédito: Darrin Schultz / MBARI

Probablemente hay muchos más

Sabemos que los primeros mamuts que se aventuraron en América del Norte fueron los mamuts esteparios. Estos animales vinieron de Eurasia hace 1,5 millones de años cruzando el estrecho de Bering, que no estaba cubierto de agua como lo está hoy. Cientos de miles de años después, otra especie de mamut, el mamut lanudo, también cruzó este mismo estrecho y se unió a sus primos en Norteamérica. Los dos salieron para producir el mamut colombiano, pero nadie sabe exactamente cuándo.

Si esta nueva defensa es tan antigua como sospechan los científicos, entonces podría ayudar a aclarar el momento de esta hibridación.

Independientemente de lo que los investigadores logren aprender de este colmillo, es poco probable que sean los únicos restos conservados de un antiguo animal terrestre en el océano. Por lo tanto, recomiendan que los exploradores de aguas profundas ahora se lleven a los paleontólogos como parte de sus expediciones.

El Dr. Haddock también extrae otra lección de este descubrimiento: las aguas profundas deben protegido contra la minería y la perforación. Si este monte submarino hubiera sido perturbado por la extracción de petróleo o minerales, es probable que el colmillo hubiera sido enterrado por sedimentos y nunca se hubiera encontrado. Por lo tanto, preservar este vasto reino no solo podría asegurar un futuro para las innumerables especies que lo llaman hogar, sino también garantizar que aún se puedan encontrar antiguos tesoros biológicos.


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