Un diente descubierto en Laos pertenecía a una niña de Denisova

Un equipo anuncia el descubrimiento de un antiguo molar anidado en lo profundo de una cueva en Laos. El diente probablemente perteneció a una joven de la especie Denisova (prima de los humanos modernos) que vivió hace más de 160.000 años. Si se confirman los resultados, sería una prueba de que esta misteriosa línea humana también estaba evolucionando en el sudeste asiático.

Un linaje misterioso

Aunque los humanos modernos (Homo sapiens) son los únicos miembros sobrevivientes del género Homo en la actualidad, sabemos que otros linajes alguna vez vivieron en la Tierra. Nuestros parientes extintos más cercanos fueron los neandertales y el hombre Desinova.

Investigaciones anteriores han estimado que nuestros antepasados ​​se separaron del linaje que dio origen a los neandertales y los denisovanos alrededor 700.000 años. Los antepasados ​​de los neandertales y los denisovanos también divergieron sobre 400.000 años. Sin embargo, el análisis genético de los fósiles de estos linajes extintos reveló que permanecieron lo suficientemente cerca como para cruzarse con los humanos modernos.

Dicho esto, de estas dos especies de primos extintos, Desinova sigue siendo la más misteriosa. Y por una buena razón, nosotros estamos muy escasos de restos fósiles. Tres muelas, un trozo de dedo meñique, dos fragmentos de cráneo y una mandíbula: estas fueron hasta hace poco las únicas pruebas de la existencia pasada de los denisovanos. Estos fósiles habían sido desenterrados en Siberia y China. Hace unos meses, un equipo de antropólogos también anunció que había excavado tres nuevos fósiles de 200.000 años, todavía en Siberia.

Esta falta de fósiles pone en duda la distribución geográfica de estos viejos primos. Todos los restos descubiertos hasta ahora provienen de Asia continental, pero la evidencia genética anterior sugiere que las personas de Oceanía y las islas del sudeste asiático también poseen el legado de Denisovalo que nos lleva a este estudio.

Un molar descubierto en Laos

En la revista Nature Communication, un equipo anunció que había excavado un diente nuevo en Laos, en el sudeste asiático, probablemente perteneció a Denisova. Los científicos descubrieron el diente en 2018 en un sitio conocido como Cobra Cave. Encontrarás esta cueva de piedra caliza en las montañas Annamese, a unos treinta y cuatro metros sobre el suelo. El diente era un molar no erupcionado en el lado izquierdo de la mandíbula inferior. Según el equipo, esto sugiere que pertenecía a un niño de 3,5 a 8,5 años.

Para estimar cuándo terminó el fósil en el material circundante, los investigadores utilizaron el citas por luminiscencia que analiza cuánto tiempo estuvieron los granos minerales expuestos por última vez a la luz solar. También utilizaron la técnica de datacion radiactiva basado en el tiempo que tardan ciertos elementos químicos en desintegrarse radiactivamente. Combinadas, estas dos técnicas sugieren que este molar habría comenzado a crecer hace un tiempo. hace entre 131.000 y 164.000 años.

denisova molar
Diferentes vistas del diente de la niña. Créditos: Demeter, F. et al. Comunicaciones de la naturaleza

¿Denisova o no Denisova?

Al analizar las proteínas en el esmalte del diente, el equipo confirmó que pertenecía al género Homo. La ausencia de proteínas ligadas a un cromosoma Y también sugiere que el diente se originó de un espécimen hembra.

Luego, al comparar este molar con los dientes de otros homínidos, los investigadores encontraron que su estructura 3D interna y externa se parecía a la de los neandertales, pero estaba ligeramente fuera de su rango de variación conocido. El diente también difería del de los humanos modernos y del Homo erectus. En contraste, los autores señalaron una estrecha similitud física con el diente de un espécimen de Denisova descubierto en China. Según ellos, esta joven pertenecía a la misma especie.

Según este estudio, parecería que los denisovanos no solo estaban adaptados a grandes altitudes y climas fríos, como sugieren los estudios genéticos, sino que también eran capaces de adaptarse a climas más cálidos y húmedos.