Un nuevo ankylosaurus magníficamente conservado descubierto en los Estados Unidos

Un equipo de paleontólogos anuncia que ha identificado los restos de una nueva especie de anquilosaurio excepcionalmente conservada en Montana. El análisis de su esqueleto y sus tejidos blandos sugiere que estos animales usaron su enorme cola para afirmar su dominio social, entre dos enfrentamientos contra los tiranosaurios. Los detalles del estudio se publican en la revista Biology Letters.

Un fósil excepcional

La formación terrestre Judith River en el norte de Montana (EE. UU.) se depositó en un intervalo de unos cuatro millones de años durante el Cretácico superior. Aunque ha sido explorado y recolectado continuamente desde mediados del siglo XIX, los paleontólogos han recuperado hasta ahora solo unos pocos esqueletos de dinosaurios relativamente completos, de ahí la importancia de este nuevo descubrimiento.

Científicos del Museo Real de Ontario (ROM), el Museo Real de la Columbia Británica y el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte anuncian que han identificado los restos casi completos de un nuevo género y una nueva especie de ankylosaurus que vivieron alrededor 76 millones de años. El animal, bautizado Crurivastator Zuules el anquilosáurido más completo jamás encontrado en América del Norte.

La presencia de numerosos tejidos blandos ha permitido a los investigadores aprender más sobre la evolución de las estructuras dérmicas y epidérmicas de este clado icónico.

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Calavera de Zuul crurivastator. Créditos: Museo Real de Ontario

Peleas intraespecies

El cuerpo de este anquilosaurio estaba cubierto de placas óseas de varias formas y tamaños. Los desarrollados a lo largo de sus lados eran particularmente grandes y puntiagudos. Dato interesante: varios de ellos, ubicados cerca de las caderas a ambos lados del cuerpo, resultaron dañados. El hueso y la vaina córnea aparentemente se habían curado y adquirieron una forma más opaca.

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Foto e ilustración del crurivastator Zuul con las puntas dañadas marcadas en rojo. Créditos: Danielle Dufault, Museo Real de Ontario

Según los paleontólogos, el patrón de estas heridas coincidía con el resultado de alguna forma de combate ritualizado o justa con otro anquilosaurio, y no el resultado de un enfrentamiento con un depredador. Esto sugiere que cuando no se defendían de los tiranosaurios, estos animales probablemente lucharon entre ellos por el dominio social y territorial. Tal vez también estaban participando en un temporada de celo para socioscomo muchas especies actuales.

Sabíamos que los anquilosaurios podían usar sus garrotes de cola para asestar golpes muy poderosos a un oponente, pero la mayoría de la gente pensaba que los usaban para luchar contra los depredadores. De hecho, los anquilosaurios como Zuul también los usaban para luchar entre sí.“, subraya Victoria Arbour, autora principal del estudio.

La cola de este anquilosaurio medía unos tres metros de largo y lucía púas afiladas a lo largo de sus costados. La mitad trasera de la cola también era rígida, mientras que la punta estaba encerrada en enormes parches óseos, creando un gran arma con forma de martillo. En resumen, era mejor no buscarlo.