un paciente “bloqueado” se comunica con su familia a través de un implante

Un paciente incapaz de hacer un movimiento pudo comunicarse recientemente con su familia escribiendo oraciones cortas en un teclado con la pura fuerza de su mente. Estos resultados, posibles gracias a un implante cerebral, anulan las suposiciones anteriores sobre las habilidades de comunicación de las personas que han perdido todo el control muscular voluntario.

En sus últimas etapas, la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) puede conducir al aislamiento extremo. Debido a esta enfermedad neurológica, las personas pierden el control de sus músculos y, después de un tiempo, la comunicación se vuelve cada vez más difícil. Algunos, sin embargo, pueden usar una cámara de seguimiento ocular para seleccionar letras en una pantalla (como Stephen Hawking), mientras que otros pueden responder preguntas de “sí” o “no” con movimientos sutiles de los ojos.

Desafortunadamente, la mayoría de estos pacientes mueren a los pocos años del diagnóstico, pero algunos optan por prolongar su vida con un ventilador. Estas personas pueden pasar meses o incluso años escuchar sin poder comunicarse. Esto nos lleva a este estudio.

En Nature Communications, los investigadores informan que, por primera vez, un hombre en este completo estado de confinamiento pudo formular oraciones simples para comunicarse con su familia gracias a un implante.

Cambiar la frecuencia de una onda de sonido por la mente

Todo comenzó en 2016. En ese momento, el equipo de la Dra. Mariska Vansteensel, del Centro Médico Universitario de Utrecht, informó que una mujer con esclerosis lateral amiotrófica (ELA) podía deletrear oraciones con un implante cerebral capaz de detectar intentos de mano. movimientos Sin embargo, esta persona todavía tenía una control mínimo de ciertos músculos. Por lo tanto, todavía se desconocía en ese momento que un cerebro que había perdido todo control sobre el cuerpo podría realmente señalar o no señalar los movimientos deseados de una manera lo suficientemente coherente como para permitir una comunicación significativa.

El participante de este nuevo estudio, un alemán de 36 años, comenzó a trabajar con un equipo de la Universidad de Tübingen en 2018, cuando aún podía mover los ojos. Consciente de que pronto no podría hacerlo, pidió a los investigadores que trabajaran en un implante que le permitiera mantener la comunicación con su familia. Su esposa y su hermana dieron su consentimiento por escrito.

Para este trabajo, los investigadores insertaron dos redes de electrodos en la parte del cerebro que controla el movimiento. Luego, el equipo recurrió al proceso de neurorretroalimentación, en el que se midió la actividad neuronal del paciente y se le presentó en tiempo real. El objetivo era que este último consiguiera autorregular su actividad neuronal que supuestamente subyace a una conducta.

Después de varias semanas de entrenamiento, el hombre finalmente aprendió a generar actividad cerebral que podía cambiar la frecuencia de una onda de sonido usando un programa de computadora. Luego aplicó esta misma estrategia para controlar un programa de ortografía que le permitía seleccionar letras una a la vez para formar palabras a una velocidad promedio de aproximadamente un carácter por minuto.

implante stephen hawking
Stephen Hawking sufría de Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA). Créditos: Flickr / Lwp Kommunikáció

Comunicación lenta pero posible

Manteniendo el tono alto o bajo, el hombre podía primero “escribir” las palabras “sí” y “no” enfocando su actividad neuronal en letras individuales. Aproximadamente tres semanas después, finalmente habría logrado producir una oración inteligible (una solicitud para que los cuidadores lo cambiaran de posición). En el año que siguió, el hombre había consiguió pronunciar decenas de frases.

Por supuesto, no fue al 100%. El paciente habría logrado hacer coincidir una serie de tonos objetivo con un 80 % de precisión solo 107 veces durante los 135 días informados en el estudio. Y no pudo producir una oración inteligible solo 44 veces durante estos 107 días.

Solo podemos especular sobre lo que sucedió en otros días, señalan los autores. El participante podría haberse quedado dormido o simplemente no estaba de humor. Quizás la señal del cerebro también era demasiado débil para que el sistema de decodificación de la computadora se ajustara de manera óptima.

Más trabajo y preocupaciones éticas

Un estudio muestra que es posible mantener la comunicación con alguien mientras está encerrado adaptando una interfaz a sus capacidades gracias a un implante. Sin embargo, se dedicaron cientos de horas a diseñar, probar y mantener el sistema personalizado. Además, obviamente será necesario un trabajo adicional para que la técnica sea más eficaz y, sobre todo, asequible.

Este nuevo avance también plantea cuestiones éticas. Hablar sobre las preferencias de atención al final de la vida ya es bastante difícil para las personas que pueden hablar. Por lo tanto, es difícil imaginar este tipo de conversación y todo lo que implica con uno de estos dispositivos que solo te permiten hablar tres frases al día. los las malas interpretaciones podrían tener graves consecuencias.

En este punto, el equipo de investigación sugiere que la atención médica del participante no debe depender de este tipo de interfaz. Y que tales decisiones siempre deben ser tomadas por miembros de la familia.


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