Un roedor australiano extinto es redescubierto vivo después de 150 años

Siempre es un día triste cuando tienes que informar sobre una especie que se está extinguiendo. Esto es lo que hace que esta ocasión sea especialmente alegre: los investigadores de la Universidad Nacional de Australia (ANU) informan que el ratón de Gould ha sido redescubierto en varias islas pequeñas frente a la costa de Australia Occidental.

Ratón de Shark Bay (Pseudomys fieldi). Imagen acreditada por el fotógrafo de Australian Wildlife Conservancy Wayne Lawler.

Se suponía que la especie había desaparecido hace unos 150 años, probablemente debido a los cambios ambientales provocados por la llegada y el asentamiento de europeos, como las especies invasoras.

Vuelve por más

“La resurrección de esta especie trae buenas noticias frente a la tasa desproporcionadamente alta de extinción de roedores nativos, que representa el 41 por ciento de la extinción de mamíferos australianos desde la colonización europea en 1788”, dijo el Dr. Roycroft.

“Es emocionante que el ratón de Gould todavía esté presente, pero su desaparición del continente resalta la rapidez con que esta especie pasó de estar distribuida en la mayor parte de Australia a sobrevivir solo en las islas costeras en Australia Occidental. Es un colapso enorme de la población”.

El equipo comparó muestras de ADN tomadas de roedores australianos extintos y 42 de sus parientes vivos, con el objetivo de comprender la dinámica de los roedores nativos de Australia desde la llegada de los europeos.

Se sorprendieron al descubrir que el ratón extinto de Gould era genéticamente indistinguible del ratón de Shark Bay, que todavía está vivo y coleando en varias islas. En esencia, aunque hemos percibido estos dos grupos como especies separadas, de hecho son lo mismo.

En este estudio también se consideraron varias otras especies extintas. Con base en las muestras que tenemos, el equipo informa que todas mostraron altos niveles de diversidad genética inmediatamente antes de su extinción. Esto sugiere que la especie tenía numerosas poblaciones esparcidas por Australia antes de que los europeos llegaran a tierra aquí.

“Esto muestra que la diversidad genética no proporciona un seguro garantizado contra la extinción”, dijo el Dr. Roycroft. “Probablemente eran comunes, con grandes poblaciones antes de la llegada de los europeos. Pero la introducción de gatos salvajes, zorros y otras especies invasoras, la limpieza de tierras agrícolas y nuevas enfermedades han diezmado absolutamente las especies nativas “.

“La extinción de estas especies ocurrió muy rápidamente. Todavía tenemos mucha biodiversidad que perder aquí en Australia y no estamos haciendo lo suficiente para protegerla ”.

La biodiversidad, tanto en el contexto de los ecosistemas como de una sola especie, es una medida de la variedad genética. Es la póliza de seguro de vida: la teoría es que si un patógeno o una amenaza puede acabar con un individuo o una especie en función de sus rasgos genéticos, hay otros actores de la misma especie, o especies completamente nuevas, que pueden ocupar su lugar y tener una oportunidad. para resistir dicha amenaza. En el contexto de especies individuales, esto asegura la supervivencia de la especie a través de la selección natural. En el contexto de los ecosistemas, esto asegura que los procesos críticos como el reciclaje de agua o nutrientes se seguirán realizando incluso si una especie se extingue.

La biodiversidad nos beneficia directamente, ya que sustenta el funcionamiento saludable del mundo que nos rodea, asegurando que recibamos aire, agua y polen para nuestros cultivos. La degradación de esta diversidad no sería buena para la naturaleza, pero tampoco sería mortal: con el tiempo, nuevas especies evolucionarán para adaptarse a nichos vacíos. Sin embargo, definitivamente sería un gran problema para nosotros, ya que la pérdida de especies clave puede representar una amenaza real para nuestra supervivencia a corto y largo plazo como civilización y especie.

El artículo “La genómica del museo revela el rápido declive y extinción de los roedores australianos desde el asentamiento europeo” ha sido publicado en el diario PNAS.