¿Un virus mató al primer receptor de un corazón de cerdo trasplantado?

A principios de este año, cirujanos estadounidenses anunciaron que habían realizado el primer trasplante exitoso de un corazón de cerdo genéticamente modificado a un ser humano. Desafortunadamente, el paciente murió dos meses después. Según análisis recientes, un virus porcino es probablemente la causa de esta muerte.

Una gran primera manchada

Afectado por una enfermedad cardíaca incurable, David Bennett, de 57 años, no fue considerado elegible para un trasplante de corazón convencional. Como último recurso, el equipo del Centro Médico de la Universidad de Maryland donde ingresó había intentado un trasplante de corazón porcino en enero pasado. El procedimiento había sido autorizado excepcionalmente por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) debido a la ausencia de otras opciones de tratamiento.

Algunas personas ya han recibido válvulas cardíacas porcinas como reemplazo. Sin embargo, trasplantar un corazón entero no tuvo nunca he sido tentado. Para operar, el Dr. Bartley P. Griffith de la Facultad de Medicina de Maryland se asoció con el Dr. Muhammad M. Mohuiddin, creador del Programa de xenotrasplante cardíaco. Utilizaron un corazón genéticamente modificado desarrollado por la compañía de medicina regenerativa Revivicorn con sede en Blacksburg.

En detalle, el animal había evolucionado con una docena de modificaciones genéticas. Se habían desactivado cuatro genes, incluido uno que codifica una molécula que provoca una respuesta de rechazo agresiva en los seres humanos. También se inactivó un gen de crecimiento para evitar que el corazón del cerdo siguiera creciendo después de la implantación. Finalmente, se habían integrado seis genes humanos en el genoma del cerdo donante para hacer que el órgano fuera más tolerable para el sistema inmunitario.

El procedimiento había ido bien en general. El corazón latía con fuerza y ​​el paciente parecía recuperarse en el primer mes (una etapa crítica para los receptores de trasplantes). Sin embargo, mientras aún estaba en el hospital, su condición rápidamente peor a principios de marzo. El paciente es finalmente murió en marzounos dos meses después de la operación.

virus del corazón de cerdo
Créditos: Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland

¿Una muerte evitable?

Tras varias semanas de análisis, el equipo médico cree ahora que el citomegalovirus porcino probablemente desempeñó un papel clave en esta muerte. De hecho, había encontrado evidencia de citomegalovirus porcino en el sistema del paciente tan pronto como veinte días después de la operación. Sin embargo, dado que los niveles detectados eran muy bajos y se garantizaba que el cerdo estaba libre de virus, los médicos inicialmente pensaron que podría haber sido un error de prueba. Semanas más tarde, una biopsia de corazón post-mortem finalmente mostró que el órgano estaba dañado, probablemente por una infección.

Aunque el citomegalovirus porcino no puede infectar las células humanas, puede haber causado complicaciones en el corazón mismo y desencadenó una respuesta inmune peligroso.

Este descubrimiento obviamente tendrá implicaciones importantes para el futuro de los trasplantes entre especies (xenotrasplantes). También se volverán a plantear cuestiones éticas en la medida en que normalmente debería haberse evitado fácilmente el trasplante de un órgano infectado.