Un virus obliga a las orugas al suicidio al alterar su visión

Investigaciones recientes realizadas en China han permitido avanzar en la comprensión de un fenómeno muy sorprendente. Un virus ataca a una especie de orugas, afectando la visión de las personas. Los insectos modifican así su comportamiento y se enfrentan a la muerte, obviamente de forma involuntaria.

Un estrecho vínculo con la fototaxis

El virus de la poliedrosis nuclear (NPV) afecta a los insectos, principalmente a las mariposas. Además, este mismo virus se utiliza en el desarrollo de plaguicidas destinados al tratamiento de cultivos infestados por insectos susceptibles. Según la comunidad científica, la VPN existe desde hace cientos de millones de años y ataca específicamente a las orugas de una especie de mariposa en particular: la gusano cortador de tomate (Helicoverpa armigera).

Por lo general, las orugas se mueven hacia la tierra para convertirse en mariposa. Por el contrario, las personas infectadas con la VPN tendrán tendencia a trepar a lo largo de las plantas y así ponerse en peligro mortal. Un estudio chino publicado en la revista Molecular Ecology el 8 de marzo de 2022 proporciona más detalles sobre este proceso relativamente desconocido. Según científicos de la Universidad Agrícola de China, el proceso es relacionado con la fototaxis. Este es el reflejo que ciertas especies pueden tener en relación con la luz. Hablamos así de fototaxis positiva en el caso de los individuos que se desplazan hacia la luz y de fototaxis negativa para los que se alejan de ella.

Mariposa polilla del tomate
La mariposa polilla del tomate. Créditos: Donald Hobern / Wikipedia

Un virus que secuestra la visión de los insectos

Como parte de su investigación, los investigadores realizaron pruebas que incluyeron HearVPN, un tipo particular de VPN. Según los resultados, el virus actúa sobre la fototaxis de las orugas desviando su percepción visual. Así, los insectos infectados se desplazan hacia la parte superior de las plantas en busca de luz. Desafortunadamente, este comportamiento provoca su muerte.

En 2018, otro estudio chino ya formuló esta teoría. Sin embargo, la investigación más reciente ha confirmado esta misma teoría utilizando luces LED. Resulta que las orugas que ya estaban ciegas antes de la infección se vieron menos afectadas que las orugas que originalmente no tenían problemas de visión. Además, los científicos identificaron los genes activados por el virus y sus observaciones demostraron que utiliza la atracción innata de los insectos hacia la luz para volverlo contra ellos.

Sin embargo, según los investigadores, todavía hay un área gris. De hecho, nadie sabe cómo el comportamiento de escalada del rastreador puede beneficiar a la VPN. Sin embargo, los científicos suponen que la muerte del insecto en la parte superior de la planta podría ser beneficiosa para el virus, que luego tiene la capacidad de propagarse más fácilmente con la ayuda del viento o de ciertos depredadores.


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