Una caja de voz menos compleja podría ser lo que nos da nuestro habla humana

Nuestra capacidad humana para hablar y producir sonidos complejos se ha relacionado con una serie de características anatómicas, desde nuestro tracto vocal hasta nuestra capacidad cerebral, aunque todavía hay muchas debate sobre qué es exactamente lo que nos da la capacidad de hablar como lo hacemos. Ahora, un nuevo estudio encontró que, contradictoriamente, una simplificación anatómica en la laringe humana podría haber sido un paso importante en la evolución del habla compleja.

Crédito de la imagen: Wikipedia Commons.

Con base en un estudio comparativo entre primates, un conjunto de experimentos y modelos matemáticos, un grupo internacional de investigadores descubrió que la pérdida de una membrana laríngea permitía a nuestra especie producir un habla estable, uniforme y comprensible, en lugar de las ásperas vocalizaciones de otros primates.

“Paradójicamente, la mayor complejidad de la comunicación humana implicó una simplificación de nuestra anatomía vocal”, dijo el autor principal Takeshi Nishimura en un comunicado. “Los estudios demostraron que las modificaciones evolutivas en la laringe fueron necesarias para la evolución del lenguaje hablado. Llevamos este trabajo al siguiente nivel”.

La evolución del habla

Nishimura y su equipo comenzaron experimentando con chimpancés muertos donados por zoológicos locales. Conectaron laringes que habían sido extraídas de los cuerpos de estos simios a un dispositivo que sopla aire a través del órgano y simula la vocalización. Luego, usaron los datos del experimento para construir un modelo informático de una laringe.

Los investigadores observaron la laringe, o laringe, en más de 40 especies de primates. Esto demostró que los humanos se diferencian de los simios y los monos en que no tienen una estructura anatómica llamada membrana vocal, una pequeña extensión de las cuerdas vocales. Los humanos también carecen de estructuras laríngeas llamadas sacos de aire que ayudan a los simios a producir llamadas fuertes y resonantes.

La pérdida de estos tejidos dio como resultado que los humanos tuvieran una fuente vocal estable que luego fue fundamental para la evolución del habla: la capacidad de expresar pensamientos y sentimientos mediante el uso de sonidos articulados. La simplificación de la laringe en humanos es lo que les permitió tener un excelente control de tono con sonidos de habla largos y estables, dijeron.

“Usar el método comparativo para reconstruir nuestro pasado evolutivo ha demostrado que, si solo los humanos carecen de las membranas vocales que prácticamente todos los primates no humanos han tenido como rasgo, es posible que las hayamos perdido en nuestra evolución reciente a pesar de compartir un ancestro común”, co- dijo el autor y biólogo evolutivo Jake Dunn en un comunicado.

La laringe, un tubo hueco en la garganta que contiene las cuerdas vocales, se usa para hablar, respirar y tragar. Los investigadores creen que la simplificación laríngea ocurrió en un precursor humano llamado Australopithecus, que apareció por primera vez hace unos 3,85 millones de años, o más tarde en el género Homo, que apareció por primera vez hace 2,4 millones de años.

Los investigadores solo incluyeron especies vivas en el estudio, ya que estos tejidos blandos de la laringe no son aptos para conservarse en fósiles. Observaron la anatomía laríngea en simios como gorilas, orangutanes y chimpancés, así como en monos del Viejo Mundo, como babuinos y mandriles, y monos del Nuevo Mundo, como tamarinos y capuchinos.

“Otros cambios, incluidos los de nuestro cerebro, también fueron necesarios para ganar lenguaje, por supuesto, pero esta simplificación anatómica probablemente aceleró la precisión con la que cantamos y hablamos”, dijo Nishimura.

El estudio fue publicado en el Revista Ciencia.