¿Una “escopeta espacial” para destruir asteroides sorpresa?

La Tierra no es inmune a los caprichosos asteroides que podrían aparecer en el radar de la noche a la mañana y amenazar a la Tierra a muy corto plazo. Por lo tanto, la NASA está estudiando actualmente una propuesta para un sistema de defensa capaz de romper este tipo de roca “sorpresa” unos días, o incluso unas horas antes de un posible impacto en tierra.

La amenaza desde arriba

Si los dinosaurios no tenían forma de anticipar el impacto del asteroide responsable de su extinción, tenemos a nuestra disposición varias herramientas que nos permiten escudriñar el cielo en busca de amenazas con las mismas aspiraciones. Por ejemplo, el programa de Observación de Objetos Cercanos a la Tierra (NEOO) de la NASA ha identificó casi 28.000 asteroides cercanos a la Tierra. La mayoría no representa ningún peligro, pero aun así es necesario vigilarlos.

Sin embargo, detectarlos es solo la mitad de la historia. De hecho, necesitamos herramientas para defendernos, por si acaso. Pero la NASA ya está trabajando en ello. Actualmente en ruta hacia el asteroide Didymos B, la misión DART se estrellará contra él el próximo octubre en un esfuerzo por alterar su órbita. Si Didymos no representa ninguna amenaza para la Tierra, se trata de una prueba útil que permite validar o no la famosa técnica del impactador.

El problema de este método es que se basa en un largo tiempo de entrega. Efectivamente, necesitaríamos conocer esta amenaza con meses, incluso años de antelación, para preparar la misión lo mejor posible. Dada la frecuencia con la que se descubren asteroides solo semanas, días u horas antes de que pasen por la Tierra, tenemos que pensar en otras formas de lidiar con las visitas sorpresa.

Un nuevo método de defensa conocido como “Pi – Terminal Defense for Humanity” podría ayudar. Propuesto por Philip Lubin, de la Universidad de California en Santa Bárbara, este proyecto acaba de ser seleccionado para la primera fase del programa NIAC (Innovative Advanced Concepts) de la NASA.

asteroides
Créditos: NASA

¿Un sistema de defensa en la Luna?

En lugar de desviar un objeto potencialmente peligroso, la idea aqui seria destruirlo. El método sería disparar un conjunto de “barras” perforantes contra el asteroide, cada una con explosivos químicos o armas nucleares. Conducidos a la roca, luego harían que se rompiera en pedazos mucho más pequeños que eventualmente se quemarían en la atmósfera. Dependiendo del tamaño de la roca, estas varillas penetrantes se pueden entregar en filas de 10 x 10, cada una con una masa de 100 kg o en filas de 50 x 50 con 40 kg cada una.

Para llegar rápidamente al objetivo, el investigador propone que su sistema se instale directamente en la Luna. Nuestro satélite de hecho haría un puesto de avanzada ideal gracias a la ausencia de una atmósfera y el beneficio de una gravedad mucho más baja. Este sistema de defensa podría combinarse con sistemas de detección ópticos o de infrarrojo cercano de largo alcance y disparar en cuestión de minutos si se identifica una amenaza.

Según los cálculos de Philip Lubin, un asteroide de cincuenta metros de diámetro podría ser interceptado con solo cinco horas antes de impactar en la Tierra, mientras que una roca el doble de grande podría ser interceptada en un día. Por otro lado, necesitaríamos un poco más de tiempo para objetos más grandes. Un asteroide de una milla de ancho aún podría ser interceptado con un aviso de sesenta días, evitando una devastación a escala continental.

Mientras tanto, el sistema Pi sigue siendo solo una idea sobre la mesa. Queda por ver si la NASA estará interesada o no en este proyecto.


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