Una nueva especie de tortuga gigante descubierta en Madagascar

Un equipo de paleontólogos anuncia que ha identificado una nueva especie de tortuga gigante endémica de las antiguas islas del Océano Índico occidental. El reptil, presente hace más de 1.000 años, consumía tal cantidad de alimento diariamente que representaba el equivalente ecosistémico de los mamuts y otros grandes herbívoros de la región. Los detalles del estudio se publican en la revista. Avances de la ciencia.

Las islas volcánicas y otros atolones de coral del Océano Índico occidental alguna vez fueron el hogar de muchas tortugas gigantes. Estos reptiles han influido naturalmente en sus ecosistemas, aunque solo sea a través de sus estómagos. Las 100.000 tortugas gigantes que todavía viven en Aldabra, un atolón verde en el noroeste de Madagascar, consumen casi 12.000 toneladas de materia vegetal anualmente.

La mayoría de las especies endémicas de la región ahora se han extinguido debido a las actividades humanas. El pueblo indo-malasio, luego los exploradores europeos, sacaron lo mejor de estos reptiles del siglo XIX. Para comprender mejor el papel clave que desempeñaron, los investigadores evaluaron varios parámetros: la cantidad de tortugas, dónde vivían, cómo llegaron allí. Durante mucho tiempo, la naturaleza fragmentaria de los restos fósiles dificultó el trabajo de los paleontólogos que, de hecho, siempre han luchado por armar el rompecabezas.

Hoy en día, el técnicas antiguas de análisis de ADN nos permiten ver con mayor claridad, destacando esta vida prehistórica isleña.

Una nueva especie identificada

Para este trabajo, un equipo de la Universidad del Norte de Illinois generó genomas mitocondriales casi completos a partir de varios fósiles de tortugas, algunos de los cuales tenían cientos de años. Al combinar estas secuencias con datos anteriores sobre el linaje de las tortugas y la datación por radiocarbono, los investigadores pudieron pintar una imagen de cómo estas tortugas del pasado migraron a través de la región oceánica.

tortugas gigantes tortuga gigante
Especie de tortuga nativa del Océano Índico occidental. Las especies aún vivas están en color y las especies extintas en gris. La tortuga recién identificada está en la parte superior, a la izquierda de la figura humana. Créditos: dibujos de Michal Roessler y foto de Massimo Delfino

Los científicos identificaron la nueva especie después de analizar el ADN nuclear y mitocondrial de una tibia (hueso de la parte inferior de la pierna) con la que tropezaron. Nombraron al reptil Astrochelys rogerbourien homenaje a Roger Bour (1947-2020), herpetólogo francés y experto en tortugas gigantes del océano Índico occidental.

Los investigadores esperan que los futuros estudios paleontológicos también se beneficien de la incorporación de análisis de ADN antiguo en metodologías más convencionales.