Una nueva teoría sobre la evolución de los mamíferos tras la desaparición de los dinosaurios

En la década de 1970, los paleontólogos imaginaron una evolución sincrónica de la morfología externa y el cerebro de los mamíferos, ambos aumentando justo después del final de los dinosaurios. Sin embargo, un nuevo trabajo sobre cráneos fosilizados sugiere desarrollos independientes.

giro del destino

Hace 66 millones de años, los dinosaurios desaparecieron tras la colisión de un meteorito gigante (la hipótesis más plausible hasta la fecha) en la península de Yucatán en México. Privada de sus antiguos depredadores principales que dominan la superficie del planeta, la fauna superviviente ha descubierto un nuevo mundo propicio para su desarrollo. Antes de esta extinción masiva, los mamíferos vivían anidados para escapar de los dinosaurios, no pudiendo obtener un tamaño mayor durante varias decenas de millones de años. Luego, el azar en una escala cataclísmica jugó a su favor, permitiendo que las especies sobrevivientes proliferaran en la superficie y exploraran nuevos territorios. Además, liberados de las élites de depredación, algunos mamíferos han alcanzado a veces tamaños colosales. Hoy en día, los mamíferos son los vertebrados con la proporción más alta de cerebro y tamaño corporal.

Cambios significativos para los mamíferos

Tras el reciente descubrimiento de cráneos de mamíferos fosilizados, la geocientífica Ornella C. Bertrand, de la Universidad de Edimburgo (Reino Unido), autora principal de un estudio publicado en abril de 2022, coincide en que el cuerpo de los mamiferos se desarrollo primero, entre 66 y 56 millones de años antes de nuestra era. En cambio, el aumento en el cerebro se habría declarado más tarde, entre -56 y -32 millones de años. Esta mayor reflexión estaba directamente ligada a la necesidad de adaptarse a un entorno cada vez más complejo, como la creciente competencia por el alimento y la saturación de los ecosistemas, que requería encontrar nuevas soluciones para ciertos problemas de supervivencia aún nuevos.

arqueología paleontología
Créditos: LuFeeTheBear/istockphoto

“[Les chercheurs]Examinó las tasas de encefalización en mamíferos del Paleoceno y encontró […] que el tamaño corporal fue el primero en aumentar, permitiendo llenar nichos tras la extinción de los dinosaurios […]. Fue solo más tarde, en el Eoceno, que el tamaño del cerebro comenzó a aumentar, probablemente debido a la necesidad de una mayor cognición en entornos cada vez más complejos. Esto condujo a los cerebros altamente encefalizados de hoy, incluidos los de los humanos”.explica Ornella C. Bertrand.

Esta deducción resulta de el análisis de 34 cráneos de mamíferos que datan del Paleoceno (66 a 56 millones de años antes de nuestra era) de Nuevo México y Colorado (Estados Unidos). Sus imágenes tomográficas (una reconstrucción tridimensional por computadora de los cráneos) permitieron a los investigadores plantear la hipótesis de una evolución cerebral tardía en relación con los músculos, en particular gracias a los detalles de las imágenes que ubican la neocorteza y los bulbos olfativos. . Por lo tanto, estos distintos desarrollos estarían separados por unos diez millones de años. Sin embargo, esta teoría aún está en discusión dentro de la comunidad científica.

dinosaurio dakotaraptor
El Dakotaraptor, un terópodo del Cretácico, descubierto en Dakota del Sur en los Estados Unidos. Créditos: Warpaintcobra/iStock

La investigación paleontológica todavía tiene mucho por descubrir sobre las especies que han caminado por la Tierra. Entre otras cosas, acabamos de descubrir que algunas especies de dinosaurios terrestres tenían plumas. En consecuencia, la representación que tenemos de ellos aún podría evolucionar.


.