Una startup propone utilizar microrreactores autónomos alimentados por residuos nucleares para producir energía

Los reactores nucleares son definitivamente poderosos, pero también producen una gran cantidad de desechos radiactivos problemáticos. Una nueva puesta en marcha de Silicon Valley planea cambiar eso mediante la introducción de reactores de pequeña escala que funcionan con desechos de sus pares convencionales.

Representación de la central eléctrica Aurora, un concepto desarrollado por Oklo para probar el diseño de su reactor actualmente en curso en Idaho. Créditos de imagen Gensler / Wikimedia.

La startup Oklo planea brindarnos una fuente de energía confiable y rentable al mismo tiempo que resuelve el problema de los desechos radiactivos, que deben almacenarse y administrarse en condiciones particulares durante cientos de miles de años. Su solución es reutilizar los desechos en reactores autónomos que no intenten frenar la descomposición nuclear del material. Efectivamente, un reactor de este tipo podría extraer más energía del combustible que ya se ha gastado, dándonos un uso para los procesos que ocurren naturalmente en un vertedero de combustible radiactivo, en lugar de dejar que se consuman como contaminación radiactiva.

Sin desperdicio de energía

“Lo que hemos hecho es eliminar los residuos que tienes que pensar en gestionar durante 100.000 o un millón de años … y ahora los cambiamos a una forma en la que piensas en ellos durante unos cientos, tal vez miles de años”, cofundador de Oklo. Jacob DeWitte le dijo a CNBC.

Si ha leído nuestro artículo sobre los reactores nucleares, sabrá que su objetivo principal es extraer los procesos físicos que tienen lugar dentro de ellos tanto como sea posible. Esto evita que el combustible se convierta en una bomba, muy bueno, pero también limita la cantidad de energía que se puede extraer de él, lo que no es tan bueno.

El plan de Oklo es utilizar reactores de pequeña escala que no utilicen agua ni ningún otro medio alrededor de la cámara de reacción, medios que funcionan para ralentizar los neutrones liberados del combustible. Esto los haría en general más eficientes y permitiría a los reactores extraer energía incluso de las barras de combustible gastado. Sin embargo, este enfoque no funcionaría en un reactor tradicional porque el combustible nuevo es demasiado energético y explotaría.

Para mantener todo rentable, la startup prevé que su diseño sea autónomo, no requiera supervisión humana y sea bastante pequeña. No proporcionarían tanta energía como un reactor tradicional, pero aún serían suficientes para alimentar un sitio industrial, un campus o toda una empresa.

Su proyecto comenzó en 2013, y la compañía pasó los últimos siete años tratando de obtener acceso a desechos nucleares para demostrar su tecnología. Oklo se estableció en 2013 y pasó los siguientes siete años obteniendo acceso a desechos nucleares para demostrar su tecnología. En 2019, la startup dio a conocer su planes para su microrreactor con paneles solares integrados, que produce 1,5 megavatios (MW) de potencia. Cada uno, dice, se puede construir en un año.

Los reactores funcionan con combustible gastado destinado a la eliminación, y cada lote de desechos radiactivos puede alimentar el reactor a pequeña escala durante 20 años, según la puesta en marcha. Al final, el material que emiten sigue siendo radiactivo, pero en mucha menor medida que lo que entra. Este material de doble gastado se vitrificará (se convertirá en vidrio) y se enterrará bajo tierra, al igual que los desechos nucleares típicos.

Oklo sigue esperando una licencia para construir su primer microrreactor, pero la idea de un dispositivo nuclear sin supervisión definitivamente no es algo en lo que los reguladores estén interesados, sin importar cuán rentable pueda ser. Aún está bastante indeciso exactamente hacia dónde irá esta historia, pero es emocionante que tengamos esta tecnología a mano.

Incluso si los microrreactores no terminan como Oklo los concibió inicialmente, podrían proporcionarnos una excelente manera de manejar los desechos nucleares en el futuro. Podríamos reducir significativamente la radiación que producen nuestros desechos y el tiempo que permanece activo después de batirlos a través de un microrreactor de este tipo, y para empezar, obtendríamos algo de energía.