una tarántula del tamaño de un cachorro

Birdeater goliat macho. Crédito: Flickr, John.

La aracnofobia es uno de los miedos más comunes que tiene la gente. Incluso las arañas domésticas más pequeñas e inofensivas pueden evocar un grito de terror. Si ese es su caso, también podría cerrar esta página ahora mismo porque me gustaría presentarle Theraphosa blondi, también conocida como goliat birdeater, oficialmente reconocida como la araña más grande del mundo.

De acuerdo, solo bromeaba sobre la parte de irse. Este es un espacio seguro, lo prometo. Además, a pesar de su tamaño amenazador y sus enormes colmillos, el devorador de aves goliat es bastante inofensivo para los humanos a menos que sea alérgico. Aunque sus colmillos contienen veneno, como hacen la mayoría de las arañas, no duele más que la picadura de una avispa.

Ahora que lo hemos aclarado, sumergámonos en el fascinante mundo de esta tarántula sudamericana.

Una tarántula del tamaño de un plato que puede comerse una zarigüeya

Comencemos con el elemento más llamativo del menú: el tamaño. T. blondiEl tamaño de su cuerpo puede alcanzar hasta 12 centímetros (aproximadamente 5 pulgadas), y si le agregas la longitud de sus patas, mide hasta 28 centímetros (11 pulgadas). Pesa hasta 170 gramos (6 onzas). Si tuviera una cena de tarántula, ocuparía todo el plato.

Hablando de eso, Rick West, uno de los expertos en tarántulas más importantes del mundo, en realidad se comió una mientras estaba en el Amazonas. Esta cena en particular fue preparada por la gente local de Piaroa utilizando una técnica de cocina y una receta especiales. Según West, los músculos de la araña saben a gambas, mientras que el contenido abdominal, que se hierve en una hoja enrollada, tiene un sabor arenoso y amargo. Como una forma adecuada de terminar esta espantosa comida, es tradicional usar los colmillos de dos cm (tres cuartos de pulgada) de la araña como palillos de dientes.

Recorriendo la red alimentaria, en cuanto a lo que le gusta comer al pájaro goliat, las aves son sorprendentemente raras en el menú. Su apodo de ‘birdeater’ es un nombre inapropiado que se remonta a un grabado del siglo XVIII que representa a otra tarántula de una especie diferente comiendo un colibrí.

En lugar de pájaros, que son muy difíciles de atrapar, T. blondi prefiere devorar insectos y gusanos. Pero cuando se presente la oportunidad, esta tarántula no rehuirá comer animales relativamente grandes como ranas, lagartijas y otros anfibios. Algunos individuos son bastante atrevidos y pueden optar por presas aún más grandes. Durante una noche en la selva peruana, Michael Grundler de la Universidad de Michigan presenció con sus propios ojos cómo un pájaro goliat mataba y comenzaba a comerse un zarigüeya ratón (Marmosa murina).

“La zarigüeya ya había sido agarrada por la tarántula y todavía estaba luchando débilmente en ese punto, pero después de unos 30 segundos dejó de patear”, Grundler dijo. “Estábamos bastante extasiados y conmocionados, y realmente no podíamos creer lo que estábamos viendo”.

La araña no atrapó a la zarigüeya en una telaraña. Eso habría sido todo un espectáculo. En cambio, como todas las tarántulas, T. blondi salta sobre una presa desprevenida y usa sus grandes colmillos para morder y matar.

Eso no quiere decir eso T. blondi no produce ni usa seda. La tarántula vive en madrigueras poco profundas debajo del suelo del bosque, que recubre con seda ultra fuerte para mejorar la estabilidad de la estructura.

Pequeños pelos como una lluvia de flechas

Crédito: Piotr Naskreck.

Este refugio es importante tanto para cazar como para escapar de sus propios depredadores. Después de todo, en la selva amazónica acechan muchos peligros. Si un depredador intenta atacar T. blondi, tiene sus fieles colmillos para ayudarlo a defenderse. Pero primero, la tarántula emplea su primera línea de defensa que consiste en pelos urticantes que recubren su abdomen.

Estos pequeños pelos en forma de arpón son muy irritantes y pican, y pueden ser fatales para los mamíferos más pequeños como los ratones que los inhalan. T. blondi simplemente tiene que frotarse las piernas contra el abdomen para soltar una lluvia de estos pelos afilados en el aire, que infligen un daño masivo. Al frotar el cabello, la tarántula gigante también produce un fuerte silbido que se puede escuchar a 4-5 metros (15 pies) de distancia. El sonido a veces puede disuadir a los depredadores, asustándolos.

Los pájaros goliat también tienen un patrón reproductivo intrigante. Después de la reproducción, las hembras pondrán entre 50 y 200 huevos en un saco gigante hecho de seda. En buena medida, el saco del tamaño de una pelota de tenis está cubierto de pelos que pican para mantener alejados a los depredadores. La mamá goliat llevará su saco a donde quiera que vaya para asegurarse de que sus crías estén protegidas, una característica única entre las tarántulas. En lugar de ser fertilizados internamente, estos óvulos son fertilizados por espermatozoides recolectados del apareamiento después de que salen de su cuerpo.

Las crías nacen de 6 a 8 semanas después de la puesta de los huevos, pero pasarán otros dos o tres años antes de que alcancen la madurez sexual, un tiempo muy largo para una araña. Durante este tiempo, se puede esperar que las crías muden cinco o seis veces, arrojando sus viejos exoesqueletos en el proceso y emergiendo en uno nuevo y más grande cada vez.

Las hembras pueden vivir hasta asombrosos veinte años, pero los machos generalmente no pasan de los tres años de edad, a menudo mueren poco después del apareamiento. Eso no es una tragedia para la mujer. Los pájaros goliath son criaturas solitarias nocturnas que solo se unen para hacer el acto una vez en una luna azul.

Algunos afirman que la araña cazadora gigante (Heteropoda maxima) es, de hecho, la araña más grande del mundo. De hecho, este es un arácnido formidable, cuyas patas torcidas pueden estirarse hasta 30 centímetros (casi 12 pulgadas). Quizás haya individuos de esta extraña araña, que camina como un cangrejo y solo se puede encontrar en una cueva en Laos, que puede ser más grande que el devorador de aves goliat. Sin embargo, por ahora, el Guinness World Records reconoce T. bondi como la araña más grande. Además, el goliat sigue siendo mucho más masivo que el cazador. Es como “comparar una jirafa con un elefante”, dijo Piotr Naskrecki, entomólogo y fotógrafo del Museo de Zoología Comparada de la Universidad de Harvard. Ciencia viva.

El birdeater goliat se considera bastante común y no está en peligro de extinción. Sin embargo, es muy tímido.

“He trabajado en los trópicos de América del Sur durante muchos, muchos años, y en los últimos 10 a 15 años, solo me encontré con la araña tres veces”, dijo Naskrecki.

Así que supongo que son buenas noticias para tus nerds aracnófobos.