Varias cuevas marcianas podrían albergar a futuros exploradores

Investigadores estadounidenses han identificado nueve cuevas que podrían ser refugios adecuados para futuros astronautas en Marte. Estos ambientes subterráneos podrían dar un respiro a las tripulaciones, protegiéndolas de las duras condiciones en la superficie.

Un refugio para astronautas

La NASA se está preparando para ir a la Luna para apuntar mejor a Marte. Según los planes actuales, la agencia estadounidense consideraría una primera misión tripulada para finales de 2030 involucrando a un equipo de cuatro personas, dos de las cuales podrían salir a la superficie. El viaje de ida y vuelta tardaría unos quinientos días.. Los astronautas permanecerían en el sitio durante treinta días, moviéndose en un vehículo presurizado. Luego podrían realizar varios paseos espaciales para explorar la superficie.

Para establecerse de forma permanente, los futuros exploradores necesitarán hábitats más grandes y sofisticados que puedan proteger a los astronautas del entorno implacable del planeta rojo. Algunos ya han adelantado ideas y la opción preferida sigue siendo tubos de lava. Estas cuevas subterráneas, que también se pueden encontrar en la Tierra y en la Luna, se presentan de hecho como reales almohadillas naturales contra la radiación, variaciones de temperatura y otros impactos de meteoritos.

En un estudio reciente, un equipo dirigido por la geocientífica Nicole Bardabelias de la Universidad de Arizona identificó varias cuevas candidatas para una posible exploración futura. Para este trabajo, los investigadores primero consultaron el Catálogo de Candidatos a Cuevas Globales de Marte, que es una especie de banco de imágenes recopiladas por instrumentos a bordo de la nave espacial Mars Odyssey y el Mars Reconnaissance Orbiter. Dado que esta base de datos enumera más de mil cuevas potenciales, el equipo tuvo que “filtrar” sus búsquedas, como lo haríamos al buscar un apartamento o una casa.

cuevas de marte tubos de lava
Una imagen del terreno cerca de Hephaestus Fossae donde se encuentra un tubo de lava. Créditos: NASA/JPL/Universidad de Arizona

Un puñado de cuevas potenciales

Los investigadores restringieron así el catálogo imponiendo dos criterios. La primera es que cualquier cueva potencial debe estar dentro menos de cien kilómetros de un lugar de aterrizaje adecuado. Dicho sitio también debe estar ubicado por debajo de una altitud de aproximadamente mil metros. Estos puntos relativamente bajos son de hecho más favorables, ya que le dan al módulo de aterrizaje más tiempo para reducir la velocidad a través de la delgada atmósfera marciana.

Marte tiene suficiente atmósfera para que no puedas ignorarla, pero no lo suficiente como para darte una cantidad significativa de aerofrenado.“, detalla Nicole Bardabelias. ” Si no tienes suficiente espacio entre el momento en que llegas a la parte superior de la atmósfera y el lugar donde se supone que debes aterrizar, será muy, muy difícil para ti hacer la entrada, la secuencia de descenso correctamente y aterrizar.. »

Para el segundo criterio, los investigadores requirieron que imágenes de alta resolución están disponibles para cada cueva candidata. Estas fotos son capturadas por HiRISE, una de las cámaras de Mars Reconnaissance Orbiter. Este instrumento es capaz de discernir dimensiones en Marte tan pequeñas como un metro de diámetro.

Dicho esto, de las más de mil cuevas candidatas, solo 139 parecían cumplir con los criterios del equipo. Una inspección más cercana finalmente reduce esta muestra a nueve cuevas. Los otros eran en su mayoría formaciones rocosas similares a puentes, mientras que otros no se extendían lo suficiente debajo de la superficie.

Estas cuevas potenciales, la más grande de las cuales tiene una abertura que podría tragarse un campo de fútbol, ​​merecerán una mirada más cercana. Desafortunadamente, ninguno de los rovers que operan actualmente en Marte está lo suficientemente cerca para explorarlos. Por el momento, esta tarea recae, por tanto, en los orbitadores. Las imágenes de seguimiento tomadas desde diferentes ángulos y bajo diferentes condiciones de iluminación por el instrumento HiRISE probablemente revelarán nuevos detalles en los próximos años.