Ves una viuda negra, estos lagartos ven un bocadillo

Los lagartos caimán del sur de California consumen arañas viudas negras como si comieras palomitas de maíz, todo sin preocuparte por el veneno muy potente de estos arácnidos. Un experimento de laboratorio lo prueba, sugiriendo que estos reptiles han desarrollado inmunidad a sus toxinas.

Las arañas viudas negras son conocidas por su seda ultra fuerte. Los investigadores también tienen como objetivo comprender el proceso de transformación de las proteínas involucradas para finalmente crear materiales sintéticos sólidos que permitan, por ejemplo, la construcción de puentes.

Estas especies, entre las que se encuentran las arañas del género Latrodectus, también ocupan un lugar especial en el imaginario colectivo debido en particular a su potente veneno (solo las hembras). Este veneno hace que las mordeduras sean extremadamente dolorosas para los humanos y mortales para los pequeños vertebrados.

Algunas lagartijas, sin embargo, obviamente tienen poco que temer, deleitándose con estas arañas en California y otros estados del oeste. Chris Feldman, de la Universidad de Nevada en Reno, ha estado fascinado durante mucho tiempo por esta aparente invulnerabilidad. Y por una buena razón, aunque el veneno de la araña viuda es inofensivo cuando se consume, lo más probable es que estas lagartijas sean mordidas cuando someten a sus presas. ¿Son realmente inmunes?

Con su equipo, el Dr. Feldman trató de responder a esta pregunta realizando algunos experimentos. Su trabajo está publicado en el Sociedad Real de Ciencias Abiertas.

Este estudio involucró tres especies de lagartos: un lagarto caimán del sur (Elgaria multicarinata), un lagarto de cerca occidental (Sceloporus occidentalis) y un lagarto de manchas laterales (Anolis oculatus). Se sabe que las dos primeras especies se alimentan de arañas viudas, mientras que la tercera a veces es devorada por arañas, especialmente cuando los juveniles quedan atrapados accidentalmente en sus telas.

lagarto caimán del sur viudas negras
Un lagarto caimán del sur (Elgaria multicarinata). Crédito: Robert W. Hansen

¿Un veneno? ¿Qué veneno?

En el laboratorio, los investigadores inyectaron veneno de araña viuda negra a las lagartijas y las hicieron correr por una pequeña pista para ver si el veneno afectaba su velocidad. Mientras que el lagarto con manchas laterales disminuyó la velocidad, lo que demuestra que el veneno estaba teniendo algún efecto, los otros dos no mostraron signos de cambio. La dosis de veneno inyectada fue suficiente para matar cinco ratones..

Luego, los investigadores examinaron el tejido muscular de sus piernas. En los mamíferos, el veneno de la araña viuda negra ataca estas células y deja un rastro de daño alrededor de la picadura. Las lagartijas de cerca y las lagartijas con manchas laterales mostraban signos de lesión e inflamación muscular. En contraste, el músculo de los lagartos caimán parecía completamente intacto. Como si el veneno nunca hubiera sido inyectado.

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Una viuda negra. Créditos: AngeliasAtelier/Pixabay

Este trabajo sugiere que estos lagartos-caimanes han desarrollado una forma rápida de protegerse del veneno de las arañas viudas. ” Supongo que estos reptiles podrían tener algo circulando en su suero, en su sangre.“, dijo el Dr. Feldman.

Tal compuesto podría neutralizar o incluso eliminar el veneno antes de que cause algún daño. ” Las serpientes reina de California, que ocasionalmente comen serpientes de cascabel, han desarrollado tal defensa“, añade el investigador. ” Tienen estas proteínas gigantes en la sangre que se unen a las proteínas del veneno haciéndolo inofensivo.“.

Cualquiera que sea el sistema de defensa de este lagarto, sin duda es fruto de su larga historia con las arañas viudas negras. De hecho, las dos especies han frecuentado el mismo entorno durante mucho tiempo. Para obtener más información, es probable que los investigadores tengan que esperar hasta que se secuencie su genoma.