Volver a humedecer la tierra puede restaurar las turberas tropicales sin afectar a los agricultores

Crédito de la imagen: Wikipedia Commons.

Las turberas tropicales en el sudeste asiático son enormes sumideros subterráneos de carbono, mientras que los bosques pantanosos de turba tienen una biodiversidad única y actualmente amenazada. Conservar estos dos entornos y restaurarlos es una parte importante de nuestros esfuerzos contra el cambio climático, así como de nuestros esfuerzos para preservar ecosistemas únicos. Sin embargo, se han talado grandes cantidades de bosques de turba y se han drenado las turberas para el cultivo, lo que ha resultado en una combinación de emisiones de carbono, pérdidas de biodiversidad y hundimiento de la tierra.

Ahora, un nuevo estudio ha encontrado un posible camino a seguir. Los investigadores investigaron los esfuerzos de restauración de turberas tropicales en Indonesia y descubrieron que el drenaje de las turberas para el cultivo estaba afectando la viabilidad de la palma aceitera y la diversidad de especies de aves. En cambio, restaurar el flujo de agua natural (un proceso llamado “rehumectación”) puede conservar tanto la biodiversidad como los medios de vida de los agricultores.

“Las turberas tropicales en Indonesia se han drenado para permitir el acceso de los agricultores y mejorar los rendimientos agrícolas, pero no encontramos compensaciones entre la profundidad del drenaje, los rendimientos y la diversidad de aves en las pequeñas fincas de palma aceitera”, explican los autores del nuevo estudio. “Las iniciativas de restauración actuales para volver a humedecer la turba pueden beneficiar a los agricultores al reducir el riesgo de incendio”.

Turberas e incendios

Este estudio fue parte de un proyecto más amplio que analiza la restauración de turberas tropicales en Indonesia, dirigido por investigadores de la Universidad de York en el Centro de Investigación y Desarrollo de Recursos de Tierras Agrícolas de Indonesia (ICALRRD). Este trabajo se inició como respuesta a la crisis de incendios y contaminación que afectó a Indonesia y la región en general en 2015, lo que llevó a los esfuerzos de restauración de turberas en el país.

“En nuestro proyecto de investigación, nuestro objetivo era evaluar cómo los esfuerzos de restauración de turba que se centraron en elevar los niveles de agua en las turberas drenadas habían afectado los medios de vida de las personas que cultivan las turberas y también la biodiversidad de los hábitats de las turberas, ya sea en granjas o en las turberas naturales restantes. hábitat”, dijo Eleanor Warren-Thomas, autora principal del estudio, a ZME Science.

Indonesia tiene casi el 50% de las turberas tropicales mundiales, principalmente en las islas de Borneo y Sumatra. Los bosques cubrían el 76 % de las turberas de Sumatra en 1990, pero para 2015 el 66 % era cubierto por plantaciones, principalmente de palma aceitera. El drenaje se considera necesario para mantener los rendimientos de la palma aceitera, porque las inundaciones prolongadas reducen la producción de frutos ya que las raíces no pueden respirar bajo inundaciones prolongadas.

Sin embargo, el drenaje de las turberas significa que Sumatra es actualmente un foco de incendios de turba, y las prácticas agrícolas han causado más incendios en el área. Las actividades de restauración de turberas ya están en marcha, principalmente enfocadas en volver a humedecer las áreas cultivadas bloqueando los canales de drenaje para reducir el riesgo de incendios, impulsadas por el establecimiento de nuevos requisitos. mandatos de ley profundidades medias del nivel freático de -40 cm en turberas cultivadas.

Warren-Thomas y el equipo de investigadores encuestaron a pequeños agricultores de palma aceitera en la provincia de Jambi, Sumatra, con la esperanza de averiguar si los niveles de agua en las granjas (el nivel freático en el suelo de las turberas, debajo del suelo) tenían un efecto en el rendimiento de palma aceitera en las fincas, en la vegetación que crece entre las palmas aceiteras en las fincas y, a su vez, en las aves que viven en esas fincas.

En general, el estudio mostró que no hubo una diferencia aparente en los rendimientos de la palma aceitera dentro del rango de profundidad del nivel freático en las fincas estudiadas (de -3 cm a -50 cm bajo el suelo). Los niveles de agua tampoco parecían afectar mucho a la vegetación, ni a las aves que viven en las granjas, lo que significa que tener niveles de agua más altos debería reducir el riesgo de incendios de turba sin tener un impacto negativo en los rendimientos.

Los investigadores también encontraron que el área restante del bosque pantanoso de turba al lado de las fincas contenía más de noventa especies de aves de especies casi completamente diferentes a las que se encuentran viviendo en las fincas de palma aceitera (donde encontraron 48 especies). Esto significa que ese bosque es importante para la conservación de las aves y otros animales salvajes que viven en el paisaje. En otras palabras, volver a humedecer las turberas ayudaría a los ecosistemas locales sin costo alguno para los agricultores.

“También sabemos que, a largo plazo, el cultivo en turberas podría no ser posible, ya que, debido al drenaje, la turba se está descomponiendo y se hunde lentamente hacia el nivel freático permanente y la arcilla debajo de la turba. Una vez que esto suceda, la tierra estaría completamente inundada y no sería posible cultivarla”, dijo Warren-Thomas a ZME Science.

A pesar de estos hallazgos, los investigadores reconocen los grandes desafíos que se avecinan. Las personas tienen fuertes intereses económicos ligados al cultivo de turberas y, en la actualidad, esto depende principalmente del drenaje. Hay cultivos que se pueden cultivar en turberas totalmente rehumedecidas, como jelutong, pero actualmente no hay un gran mercado para ello. Cambiar esto podría requerir fuertes incentivos financieros, concluyen los investigadores.

El estudio fue publicado en el Journal of Applied Ecology.