Xuntian, el telescopio espacial chino que rivalizará con el Hubble

China está trabajando en el desarrollo de un telescopio espacial capaz de proporcionar capacidades de investigación en astronomía que compitan con las del Hubble. Si todo sale según lo planeado, el observatorio podría lanzarse a partir de 2024.

Una estación china llamada “Tiangong” (Palacio Celestial) pronto se unirá a la ISS en órbita, antes de asumir definitivamente el control en unos años. A bordo de esta estructura, que constará de tres módulos, los taikonautas chinos realizarán experimentos y se prepararán para futuros vuelos largos.

Un nuevo observatorio en órbita

Una vez completada, a la estación china también se le unirá un telescopio espacial llamado Xuntian. Programado para ser puesto en órbita en 2024, tendrá un espejo de dos metros de diámetro, comparable al del Hubble (2,4 m). Sin embargo, el observatorio chino debería beneficiarse de una Campo de visión 300 veces mayor al de su antiguo primo americano (31 años, pero igual de prolífico), manteniendo una resolución similar.

El amplio campo de visión permitirá que el telescopioobservar hasta el 40% del cielo durante diez años en la luz ultravioleta y visible cercana.

A priori, Xuntian coorbitará alrededor de la Tierra con la estación espacial china y podrá atracar periódicamente en el futuro puesto de avanzada responsable de apoyar a la tripulación. “Esto nos ayudará a repostar el telescopio y realizar actualizaciones directamente en órbita.“, Dijo Zhou Jianping, diseñador jefe del programa chino de vuelos espaciales tripulados, en marzo pasado.

Mientras tanto, el telescopio Hubble había requerido varios vuelos de misión con transbordadores estadounidenses para reparar, actualizar y reemplazar una variedad de componentes y sistemas. Ser capaz de gestionar estas operaciones directamente en órbita será, por tanto, un “plus” para China.

Durante este tiempo, cuatro centros de investigación están en construcción para analizar los datos recopilados por el telescopio. Los objetivos más destacados incluyen el estudio de las propiedades de la materia oscura y la energía oscura, y la formación y evolución de las galaxias. El observatorio también debería contribuir a la detección y seguimiento de objetos transneptunianos (TNO) y asteroides cercanos a la Tierra.

Telescopio hubble xuntian china
Ilustración artística del futuro telescopio Xuntian. Su lanzamiento está previsto para 2024. Créditos: CSNA

Mientras tanto, China se prepara para realizar once lanzamientos entre este año y el próximo (incluidas cuatro misiones tripuladas) para montar su estación en órbita. Se espera que el módulo base, llamado “Tianhe”, sea lanzado desde la base de Wenchang durante las próximas semanas a bordo de un cohete Long March 5.


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