¿Y si esta salamandra acuática pudiera dar vida eterna a los humanos?

El ajolote es una especie de salamandra acuática que vive en México y tiene poderes bastante sorprendentes. Este animal es objeto de muchas investigaciones genéticas, cuyo objetivo es restaurar los tejidos dañados en los humanos y así quizás algún día permitir la vida eterna.

Características y capacidades sorprendentes

Endémico de los lagos de gran altitud Xochimilco y Chalco del centro de México, el ajolote (Ambistoma mexicano) es una especie muy especial de salamandra. Este anfibio tiene una cabeza aplanada, un cuerpo de pez, cuatro patas y una melena de branquias. Poco conocido, el mide entre 15 y 30 cm y pesa unos 100 gramos. Además, este animal es carnívoro, alimentándose principalmente de gusanos, insectos y pequeños peces. Si se salva de los depredadores, su vida útil es de unos 10 a 15 añospero puede sin embargo alcanzar los 25 años.

El ajolote es neoténico, es decir capaz de evolucionar en estado larvario mientras se reproduce, y esto, durante toda su vida. Y sobre todo, puede regenerar cualquier parte de su cuerpo en caso de lesión o extirpación, ya sean las piernas, los nervios de la médula espinal, los ojos e incluso el cerebro. Aquí estamos hablando de regeneración por epimorfosis. Esto implica la multiplicación de millones de células en la superficie de la lesión acabando luego por reabsorberse o del miembro a regenerar.

ajolote salamandra acuática
Créditos: John P Clare / Flickr

Una criatura interesante, pero en gran peligro de extinción.

Apreciado por el público en general, el ajolote a veces incluso es adoptado como mascota. Sin embargo, el animal despierta sobre todo el interés de la investigación por su capacidades extraordinarias. ¿Y si fuera posible encontrar una manera de regenerar tejido dañado en humanos? La pregunta sigue abierta en la medida en que el ajolote tiene un genoma muy complejo. De hecho, su ADN contiene 32 mil millones de pares de nucleótidosdiez veces más que los humanos.

En un estudio publicado en 2021 en la revista PNAS, los investigadores ciertamente pudieron mapear y secuenciar el genoma del anfibio, una auténtica proeza. Por otro lado, aún no se han identificado los genes de interés en términos de regeneración. Por lo tanto, se necesita más trabajo para obtener respuestas esenciales para mantener la esperanza de la la vida eterna en los humanos.

Solo que, ahí lo tienes, el ajolote es una especie amenazada e incluso clasificada como en peligro crítico por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Ella desaparición paulatina en lagos mexicanos Preocupa de hecho a muchas asociaciones de protección animal y medio ambiente.