¿Y si visitáramos Venus antes de ir a Marte?

A pesar de su ambiente infernal, un equipo de científicos propone enviar una tripulación a Venus antes de considerar una misión tripulada a Marte. ¿Por qué deberíamos centrar nuestros esfuerzos en el antiguo gemelo de la Tierra? ¿Y es realmente una buena idea?

Venus se ha equivocado. El que una vez se parecía a la Tierra se transformó en un verdadero infierno hace varios miles de millones de años. En la superficie, la temperatura media oscila ahora en torno a los 462°C bajo nubes de ácido sulfúrico, mientras que la presión atmosférica es 92 veces superior a la de la Tierra. Sin embargo, el planeta sigue siendo un excelente tema de estudio.

Naturalmente, llegar allí es un verdadero desafío. Los soviéticos también lo han intentado en el pasado. De hecho, han logrado aterrizar varias embarcaciones en la superficiepero ninguno sobrevivió más de unos minutos y, en última instancia, solo devolvió datos limitados y algunas fotos.

Así que Venus podría no parecer el destino más atractivo para la exploración humana. Sin embargo, un equipo dirigido por el Dr. Noam Izenberg, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns-Hopkins, aboga por que este infierno, en lugar de Marte, sea el objetivo inicial de una misión tripulada a otro planeta. Los investigadores presentaron su idea en el Congreso Astronáutico Internacional (IAC), celebrado en París la semana pasada.

Naturalmente, no se trataría de aterrizar en la superficie sino de permanecer en órbita, bien abrigado en una nave durante un misión de sobrevuelo.

¿Una muy buena idea?

Venus está significativamente más cerca, lo que hace factible una misión de ida y vuelta en un poco más de un año, en comparación con un viaje de ida y vuelta potencialmente de tres años a Marte. Un paso elevado también sería científicamente valioso y podría proporcionar a las agencias espaciales una experiencia significativa en el espacio profundo en previsión de una posible misión a Marte.

Hace dos años, este mismo equipo ya había recomendado pasar primero por Venus antes de apuntar al planeta rojo. Su idea erausa la atracción gravitacional del planeta para ganar velocidad. Tal asistencia inevitablemente extendería la duración del viaje pero reduciría en gran medida la cantidad de energía requerida para ese viaje. En el contexto de una misión tripulada, esta opción podría permitir ahorrar espacio para embarcar más cargas útiles o astronautas.

EnVision Venus ESA
Ilustración de una sonda alrededor de Venus. Créditos: ESA

Dicho esto, no todo el mundo está convencido de este concepto. ” Realmente no es un buen lugar para ir. Es un entorno infernal y los desafíos térmicos para una misión humana serían bastante considerables.s”, enfatiza guardián Profesor Andrew Coates, del Departamento de Física Espacial de la UCL. ” Venus sigue siendo un centro formidable para la exploración científica, pero un sobrevuelo humano agregaría poco a nuestro conocimiento.“.

Sobre todo porque Venus pronto recibirá visitantes. De hecho, cuatro misiones robóticas ya están en los periódicos. Sabemos que la NASA, la ESA o incluso China han planeado ir allí para estudiar la atmósfera de Venus. La empresa neozelandesa Rocket Lab también ha confirmado su intención de autofinanciar el desarrollo y lanzamiento de una pequeña sonda en 2023.